Review: A Splendid Exchange

Review: A Splendid Exchange

A Splendid Exchange: How Trade Shaped the World from Prehistory to Today by William J. Bernstein

My rating: 4 of 5 stars

Five or six years ago, a Christmas mix-up resulted in my brother receiving two copies of this book. Not knowing what to do with one, he simply gave it to me. In so doing, however, he disobeyed Adam Smith’s doctrine that humanity has a natural instinct to truck and barter. Clearly, a rational animal would have used it to exchange for something he himself lacked, like cinnamon or frankincense or some textiles. What a wasted opportunity.

This book is part history of, and part homage to, trade. Four hundred pages is not nearly enough space to give such an expansive topic exhaustive coverage. But Bernstein does manage to pack quite a lot of interesting tidbits into his narrative. What most struck me was how central trade has been to human history. It has caused wars of invasion, spurred on colonialism, motivated the great journeys of “discovery,” helped to spread epidemic diseases, and stimulated newer forms of economic organization. In short, the urge to turn a profit has helped to join together every corner of the world—leading to many wonderful things and quite a few atrocities, too.

After reviewing this thrilling history, Bernstein ends by examining the old conflict between free trade and protectionism—or, more concretely, low tariffs or high tariffs. It is an interesting question. Low tariffs provide a small but tangible benefit to the general populace in the form of cheaper goods; but they do so at the expense of workers displaced by competition from abroad (and vice versa with high tariffs). So what is more important, knocking off a few cents from something bought by millions or allowing a few thousand people to keep their job? The traditional answer is that the government should keep tariffs low, and “bribe” those displaced with additional support in the form of welfare and job retraining. But in practice most workers are left to fend for themselves, which can eventually create political instability if resentment grows too widespread.

Another question has to do with the development of an economy. High tariffs can be used to shield domestic industries from foreign competition, allowing them to grow to the point that they can effectively compete. But high tariffs can also preserve inefficient companies and obsolete technologies, putting a country at a long-term disadvantage. Orthodox economic logic always favors free trade, but the evidence is mixed. According to Bernstein, several studies actually found a positive correlation between high tariffs and economic growth in the 19th century. Still, Bernstein comes down in favor of free trade, not because it offers an economic miracle (he says its benefits are overstated), but because it helps to foster bonds between potential enemies. But, if you ask me, when a nation is dependent on another (and potentially weaker) country for its resources, this can easily become a powerful source of conflict.

Now, if you don’t mind, I am going to disobey Adam Smith myself and donate this book to a library.

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An Emigrant’s Story

An Emigrant’s Story

(The original interview in Spanish.)

I met Antonio after moving into my current apartment. There was no doorman in my previous place, much less such a pleasant and helpful one. Little by little I got to know him, and his life started to interest me more and more. Finally, I decided that I had to interview him, and I’m glad I did.

R: Can you tell me a little about yourself?

A: My name is Antonio Bande. I was born in Venezuela. My parents are from Galicia, Spain. They were born in the province of Ourense. I was born in Maracay. Maracay belongs to the state of Aragua. Aragua is one of the central states, because it is near the capital, Caracas. Maracay is the capital of Aragua, where I was born. Maracay is located exactly 105 km from Caracas. It is a coastal region, with lots of beaches, and you can also find many open plains in the countryside.

R: What did your parents do for a living?

A: My parents set up a business in Venezuela. My father left Spain first, and then my mother. My father left in the year 1958. This was the postwar era in Spain, and Spain was very depressed, so he went to look for a future. Of my four siblings, the oldest was born here (in Spain), and the rest of us in Venezuela.

R: So you have three siblings?

A: More, really, because my dad got married again. So we are really eight siblings in all. My parents got into sales, and they set up a business. In the beginning, clothes, but later it grew, and it ended up being what you would call here a chain of stores. For a long time, as an adult— once I had finished my studies— I was working in this chain, until my father decided to sell it. He was thinking of retiring. From then on, I began to specialize in administration. And I became an insurance broker. Before leaving Venezuela, in the last 27 years, that was my job, an insurance broker, in my own office. And I trained, in fact, with an American company. It was the owner of the company Seguro Venezuela, the American Insurance Group (AIG). I trained with them.

R: What year did you move here for good?

A: Three years ago, in 2018

R: I know there’s a crisis in Venezuela, and it’s not going well. But what, in particular, made you decide to move to Spain?

A: When your life is worth the price of a pair of shoes, or the price of a watch, or the price of a phone, then you have to make some decisions. Because the price of life is something intangible, it can’t be determined or quantified. With the rising crime rate, and a complicite government, well, you have to make decisions. So, in the first place, the factor of crime is fundamental. The factor of impunity (that crimes are not prosecuted). I’m talking about insecurity, I’m talking about impunity, and I’m saying that this impunity is rooted precisely in judicial insecurity. Because, what happens? In the state, as a corrupt state, they have made it so that all the powers—that is, the executive, the legislative, the judicial—all the powers are in the hands of the state, including electoral power. So, if you’re in Venezuela it’s not reasonable to think that they’re going to respect your vote. No, no they won’t respect it. But this is not something recent, this has been happening for the last twenty years at least. And it keeps getting worse.

R: I read something about inflation.

A: Hyperinflation. I’m going to tell you something very simple. Up until this month of May, which is about to end, Venezuela has accumulated 1500% of inflation. We’re talking about this cycle, this year. There is no honorable work, there is no honest work, that you can do to support yourself. There’s none. And I’m telling you that back in Venezuela I was a part of the upper-middle class. I had three apartments. I only sold two cars to come here. I had the good fortune to be able to come, and come with my family, with my wife, my youngest children and our dog. But many people arrive alone.

R: So, if you’re earning 1,000 euros a month…

A: Do you know what the minimum wage is for a person in Venezuela? Three euros a month. And those fortunate enough to earn ten times that, earn thirty euros a month. But you can live on that in Venezuela. Because nowadays, Venezuela is an economy that is completely “dollarized.” The bolívar (the national currency) no longer circulates because the necessary amount doesn’t exist to sustain the exchange, dollar-bolívar. If you have 100 dollares, that would be many millions of bolívares. So all transactions are done with dollars. Where do people get dollars? More than 70% of the population receive support from those who have left the country.

R: Is your family here with you?

A: Here I have one daughter by blood, and two stepchildren. In Venezuela I have two more children, and another daughter who lives in Delaware.

R: Do you miss Venezuela?

A: What happens is that… yes, I miss it. But I miss it, knowing that what I’m missing doesn’t exist anymore. The country has changed completely. And it is the quality of being Venezuelan. The gentility, the humanity, of the Venezuelans. And of course I really, really miss the homeland. Because Venezuela is a country where you can go to the beach twelve months a year. It has an enviable climate. It has places with beach weather twelve months a year, places with snow twelve months a year, and even places that are deserts twelve months a year. Truly, it has a range of climates that is something to miss. And, man, the country is beautiful. What’s bad are its politics. It has dreadful politics, and that has totally ruined the country.

R: What surprised you the most about Spain?

A: What surprised me the most was not something very favorable. It’s the difficulty of working, of finding work. In general, in Spain it’s very hard to find work. And this is surprising when you’re a person used to working every day. For someone like me, who wants to manage his own life, you feel a little useless. I never thought of being a superintendent of a building. And I’m not denigrating, or saying that I’m doing something embarrassing, no. I have a job like any other, a job I like doing, not only for necessity but also because I feel comfortable. In Spain, they want young people with lots of training and lots of experience. I don’t understand that. I don’t understand how you can have a lot of experience, being so young.

R: Is there something you like about your life here?

A: There are lots of things in Spain I like. The first is that I have a part of my family here. Not only those who came with me from Venezuela, but also those who were already living here. In Madrid, in Galicia, in Valladolid, for example, or in Bilbao. I like the food and drinks. I have it in my blood because, when I was young, I ate from my grandmother’s hand, who was Spanish. First from my maternal grandmother, who died, and then from my paternal grandmother. Man, Mediterranean food… 

R: Do you like Spanish food more than Venezuelan food?

A: Every cuisine has its pleasure. The good thing about being here, is that here you can eat Spanish food and Venezuelan food, because in Venezuela you have trouble eating even Venezuelan food, since everything is scarce. You eat whatever there is. Do you know the terrible ordeal a Venezuelan has to go through to get a loaf of bread? At six in the morning, you have to be in the doorway of the bakery. Standing in line. There are 150 or 200 people, because those are the 150 or 200 loaves of bread they’re going to make that day. You can buy one loaf of bread, maybe two. And they give you the receipt, and you leave. Then you come back after 2:30 in the evening to pick up the bread.

Success! You're on the list.

La historia de un emigrante

La historia de un emigrante

(La entrevista traducida al inglés.)

Conocí a Antonio poco después de mudarme a mi piso actual. No había un portero en mi último piso, mucho menos un portero tan agradable y atento como él. Poco a poco lo fui conociendo, y su vida me interesaba más y más. Al final, decidí que le tenía que entrevistar, y estoy muy feliz con la decisión.

R: ¿Me puedes decir tus datos básicos?

A: Me llamo Antonio Bande. Nací en Venezuela. Mis padres son gallegos. Nacieron en la provincia de Ourense. Nací en Maracay. Maracay corresponde al estado de Aragua. El estado de Aragua es uno de los estados centrales, porque está alrededor de la capital, Caracas. Maracay es la capital de Aragua, donde yo nací. Maracay se encuentra exactamente a 105 km de Caracas. Es un estado de costa, con playa, y es un estado con llanuras, las zonas de campo.

R: ¿A qué se dedicaron tus padres?

A: Mis padres establecieron un comercio en Venezuela. Mi padre se fue de España primero, luego se fue mi madre. Mi padre se fue en el año 1958. Era la época posguerra de España, y España estaba muy deprimida, y se fue buscando un porvenir. De los cuatro hermanos míos, el mayor nació aquí (en España), y nosotros tres en Venezuela.

R: Entonces, ¿tienes tres hermanos?

A: Más, realmente más, porque mi padre se casó otra vez. Entonces somos ocho hermanos. Mi padres allí se dedicaron al comercio, establecieron un negocio. En principio, de ropa, pero después se fue proliferando, y se acabó convirtiendo en algo que se llama aquí una cadena de tiendas. Por mucho tiempo, ya siendo yo adulto — una vez que culminé los estudios — estuve trabajando en este grupo de tiendas, hasta que mi padre optó por venderlas. Porque estaba pensando en su retiro. A partir de allí, yo empecé en una especialización de administración. Y me hice agente corredor de seguros. Antes de irme de Venezuela, en los últimos 27 años, trabajé así, de agente corredor de seguros, en una oficina propia. Yo me formé, de hecho, con una empresa americana. Eran los propietarios de la empresa, Seguro Venezuela, de American Insurance Group (AIG). Yo me formé con ellos. 

R: ¿En qué año viniste aquí a vivir?

A: Hace tres años, en el año 2018.

R: Sé que hay una crisis en Venezuela, y va muy mal. Pero, en concreto, ¿qué te hizo decidir irte por España?

A: Cuando tu vida vale lo que vale un par de zapatos, o lo que vale un reloj, o lo que vale un móvil, pues tú tienes que tomar muchas decisiones. Porque el valor de la vida es algo intangible, no se determina, no se cuantifica. Con el nivel de la delincuencia que se ha exacerbado, y con un gobierno tan cómplice, pues, hombre, tú tienes que tomar decisiones. Entonces, en primer lugar, el factor de la delincuencia es fundamental. El factor de la impunidad (no se juzgan los delitos). Te hablo de la inseguridad, te hablo de la impunidad, y te hablo que esta impunidad tiene su base precisamente en la inseguridad jurídica. Porque, ¿qué pasa? El estado, como un estado villano, se ha hecho de todo de que son los poderes — o sea el ejecutivo, el legislativo, el judicial — todos los poderes están en las manos del estado, incluso el poder electoral. Entonces, si estás en Venezuela no es sensato pensar que se va a respetar tu voto. Pues no, no se va a respetar. Pero esto no está pasando ahorita, esto ya viene pasando desde hace cerca de veinte años por lo menos. Y viene cada vez peor.

R: He leído algo sobre la inflación.

A: La hiperinflación. Te voy a decir algo muy simple. Hasta este mes de mayo, que está a punto de terminar, Venezuela lleva acumulado 1.500% de inflación. Estamos hablando de este ciclo, menos de un año. No hay un trabajo honrado, no hay un trabajo honesto, en el que tú puedes trabajar para cubrirte y costearte. No hay. Y te estoy hablando de que en Venezuela yo era parte de la clase media alta. Tenía tres apartamentos. Solamente vendí dos coches para venirme. Yo tuve la fortuna de poder venirme, y venirme con mi familia, con mi mujer, los dos hijos pequeños y el perro. Pero mucha gente se viene sola.

R: Entonces, si alguien gana unos 1000 euros al mes…

A: ¿Sabes cuánto es el ingreso básico de una persona? 3 euros, mensuales. Y los que tienen la fortuna de ganar 10 veces de esto, ganan 30 euros mensuales. Pero con eso no se vive en Venezuela. Porque hoy en día, Venezuela es una economía totalmente dolarizada. El bolívar ya no circula porque no hay la cantidad circulante necesaria para soportar el cambio, dolar-bolívar. Si tienes 100 dólares, esto sería muchísimos millones de bolívares. Entonces todas las transacciones se hacen en dólares. ¿De dónde saca la gente dólares? Más de 70% de la población recibe remesas de los que estamos fuera. 

R: ¿Tienes tu familia aquí contigo?

A: Aquí tengo una hija consanguínea, y dos de mi mujer. En Venezuela tengo dos hijos más, y otra hija que vive en Delaware.

R: ¿Echas de menos Venezuela?

A: Lo que pasa es que, sí lo echo de menos. Pero lo echo de menos, teniendo la conciencia de que lo que tú estás echando de menos ya no existe en el país. El país se ha deformado totalmente, la calidez, el gentilicio, la humanidad, del venezolano, se a perdido. Y por supuesto echo muchísimo de menos, a la patria. Porque Venezuela es un país de riquezas naturales, donde se puede ir a la playa los doce meses del año. Tiene un clima envidiable. Tiene desde sitios de playa los doce meses del año, hasta sitios con nieve los doce meses del año, hasta sitios desérticos los doce meses del año. De verdad, tiene una diversidad del clima que es algo de echar de menos. Y, hombre, el país es hermoso. Lo malo es la política que tiene. Tiene una política pésima, y se ha cargado una nación completa. 

R: ¿Qué te sorprendió más de la vida en España?

A: Lo que me sorprendió más no es muy favorable. Es la dificultad de trabajar, de encontrar trabajo. En general en España la posibilidad de encontrar trabajo es muy difícil. Y eso, pues, sorprende cuando eres una persona habituada a trabajar todos los días. Para alguien como yo, quien quiere gestionar su propia vida, se siente un poco inútil. Yo nunca pensé en ser un conserje en una comunidad. Y no estoy denigrando, ni diciendo que estoy haciendo algo penoso, no. Tengo un trabajo como cualquier otro, un trabajo que hago agusto, no únicamente por la necesidad sino porque me siento agusto. En España, te piden poca edad, mucha formación y mucha experiencia. No entiendo esto. No entiendo cómo tú puedes tener mucha experiencia, siendo una persona muy joven. 

R: ¿Hay algo que te gusta de la vida aquí?

A: Hay muchas cosas en España que me gustan. Lo primero es que tengo una parte de mi familia aquí. No solamente los que vinieron conmigo de Venezuela, sino los que ya vivían aquí. En Madrid, en Galicia, en Valladolid, por ejemplo, o en Bilbao. Me gustan la comida y la bebida. Lo llevo en la sangre porque de pequeño yo comí de mano a mi abuela que era española. Primero de mi abuela materna, que murió, luego de mi abuela paterna. Hombre, la comida Mediterránea… 

R: ¿Te gusta la comida española más que la comida venezolana?

A: Toda la comida tiene su gusto. Lo bueno de estar aquí, es que aquí se puede comer comida española y comida venezolana, porque allí en Venezuela es difícil comer comida venezolana por la escasez de todo. Comes lo que hay. ¿Tú sabes el viacrucis que hace un venezolano todos los días para comer pan? Tiene que estar a las 6 de la mañana, en el portal de la panadería. Haciendo una fila. Estár de 150 o 200 en la fila, porque esto son los 150 o 200 panes que el hombre va a hacer este día. Al pagar la barra de pan, se dará una, o máximo dos. te dan un tiquet, y se va. Para regresar a partir de las dos y media con el tiquet para retirar la barra de pan. 

(Cover image by Paolo Costa Baldi; licensed under CC BY-SA 3.0; taken from Wikimedia Commons.)